Gentleman start your engines! Το Παγκόσμιο Πρωτάθλημα Ράλλυ για το 2019 βρίσκεται προ των πυλών, με την οδύσσεια των 14 αγώνων του WRC να ξεκινάει παραδοσιακά με το Ράλλυ Μόντε Κάρλο.

Δεν έχουν περάσει δύο μήνες από την ημέρα που ο Sebastien Ogier πανηγύριζε επάνω στο Ford Fiesta WRC την κατάκτηση του 6ου συνεχόμενου τίτλου του και η Toyota τον αντίστοιχο των Κατασκευαστών μόλις στη δεύτερη χρονιά από την επιστροφή της στο WRC. Σε αυτό το διάστημα μεσολάβησαν ηχηρές μεταγραφές, αλλαγές στις τάξεις των ομάδων και δεκάδες ημέρες δοκιμών με στόχο την προετοιμασία ανθρώπων και μηχανών για τη χρονιά που ξεκινάει σε λίγες μέρες. Την προηγούμενη εβδομάδα σας παρουσιάσαμε μία ανάλυση για τις ομάδων των Citroen, Τoyota, Hyundai και M-Sport για τη νέα αγωνιστική σεζόν. Σήμερα, θα εστιάσουμε στον πρώτο αγώνα της χρονιάς που θα ανοίξει και την αυλαία του θεσμού για το 2019, και μάλιστα με ένα ανανεωμένο preview, το οποίο και θα σας προσφέρουμε σε όλους τους αγώνες του θεσμού από εδώ και έπειτα.

Παραδοσιακά, το πρώτο ραντεβού της χρονιάς έχει δοθεί στο Ράλλυ Μόντε Κάρλο, έναν από τους πλέον κλασσικούς και ιστορικούς αγώνες του Παγκοσμίου Πρωταθλήματος. Μπορεί να διεξάγεται σε ασφάλτινες επιφάνειες, αλλά οι μικτές συνθήκες που το χαρακτηρίζουν το καθιστούν ιδιαίτερο και μοναδικό. Το γεγονός ότι οι οδηγοί πρέπει να αντιμετωπίσουν Ιανουάριο μήνα τα βουνά των Άλπεων, αποτελεί μοναδική πρόκληση. Οι μικτές συνθήκες, με πάγο, χιόνι και στεγνή άσφαλτο, καθιστούν την επιλογή των ελαστικών σπαζοκεφαλιά, αλλά και σε κάποιες περιπτώσεις ρώσικη ρουλέτα. Για αυτόν ακριβώς το λόγο, κάθε συμμετέχοντας έχει το δικαίωμα να έχει στη διάθεση του ένα πλήρωμα αναγνωρίσεων, το οποίο και περνάει από την κάθε ε.δ. πριν ξεκινούν τα αγωνιστικά την προσπάθεια τους, ενημερώνοντας τον οδηγό για την κατάσταση του δρόμου.

Η εμπειρία είναι ένα στοιχείο που παίζει σημαντικό ρόλο στο Ράλλυ Μόντε Κάρλο, και αν συνδυαστεί με την ταχύτητα, τότε μπορούμε να μιλάμε για συνταγή της επιτυχίας. Φέτος, ο αγώνας έχει και πάλι επίκεντρο την πόλη της Gap, ενώ οι οδηγοί θα καταλήξουν την Κυριακή στο Μόντε Κάρλο, όπου και θα πραγματοποιηθεί ο τερματισμός.

ΤΙ ΑΛΛΑΖΕΙ ΣΤΟN ΑΓΩΝΑ ΤΟ '19

- Το 40% της διαδρομής είναι διαφορετικό σε σχέση με το 2018.

- Η πανηγυρική εκκίνηση την Πέμπτη θα πραγματοποιηθεί στην Gap, και όχι στο Μονακό.

- Οι δύο νυκτερινές ε.δ. την Πέμπτη στην Gap είναι τελείως καινούργιες.

- Οι ε.δ. της Παρασκευής είχαν χρησιμοποιηθεί τελευταία φορά το 2004, αλλά με αντίθετη φορά.

ΚΥΡΙΑ ΧΑΡΑΚΤΗΡΙΣΤΙΚΑ ΤΟΥ ΑΓΩΝΑ

- Ασφάλτινος αγώνας, αλλά με απρόβλεπτες συνθήκες.

- Οι οδηγοί πρέπει να αντιμετωπίσουν στεγνές επιφάνειες, πάγο, χιόνι και μάλιστα ακόμα και στην ίδια ε.δ.

- Η σωστή επιλογή, αλλά και χρήση των ελαστικών είναι σημαντική, έτσι ώστε να αποφεύγεται και η φθορά τους όταν χρησιμοποιούνται σε ακατάλληλες συνθήκες.

- Τα αυτοκίνητα κάνουν χρήση ασφάλτινου set up.

- Εκτός από τα ελαστικά για στεγνό οδόστρωμα, έχουν στη διάθεση τους χιονολάστιχα με ή χωρίς καρφί.

- Μία τάση των τελευταίων ετών είναι η χρήση διαφορετικών ελαστικών στις αντίθετες γωνίες του αυτοκινήτου, ενώ όλοι συνήθως έχουν μαζί τους δύο ρεζέρβες.

ME MIA MATIA

Ημερομηνία: 24-27 Ιανουαρίου

Επιφάνεια: Άσφαλτος, χιόνι, πάγος

Συμμετοχές: 84

Αριθμός ε.δ.: 16

Χιλιόμετρα: 323.83 (1.366,43 ολικά)

Νίκες οδηγών: Loeb 7, Ogier 5, Makinen 4, Rohrl 4, Auriol 3, Munari 3, Sainz 3

Νίκες Κατασκευαστών: Lancia 11, Citroen 7, Ford 4

Μεγ. Μ.Ω.Τ.: 103.5 χλμ./ώρα (2007 / Loeb-Elena/Citroen C4 WRC)

Επίσημο site: www.acm.mc

ΤΟΥΟΤΑ GAZOO RACING WRT

Πλέον οι πανηγυρισμοί έχουν κοπάσει και στην Toyota έχουν εστιάσει την προσοχή τους στη νέα χρονιά. Οι απαιτήσεις είναι μεγάλες, αφού οποιοδήποτε αποτέλεσμα εκτός του repeat θα θεωρηθεί αποτυχία για την ομάδα του Tommi Makinen. Παράλληλα, με τον Ott Tanak να έχει δείξει εξαιρετικά στοιχεία το 2018, δεν είναι μυστικό ότι στόχος του Φιλανδού μάνατζερ είναι το “νταμπλ”. Για να επιτευχθεί αυτό, η προετοιμασία ξεκίνησε αρκετά νωρίς για τους μηχανικούς της ομάδας, με το Yaris WRC να αναμένεται να υποστεί μία σειρά από αναβαθμίσεις κατά τη διάρκεια της χρονιάς. Στο Μόντε Κάρλο δεν αναμένεται να έχουν αλλαγές, αλλά ο βαθμός ανταγωνιστικότητας που έδειξαν πέρσι στον αγώνα, επιτρέπουν στους Ιάπωνες να αισιοδοξούν. Τα Yaris είχαν κάνει το 2-3 πίσω από τον Ogier και φέτος θέλουν να κάνουν ένα βήμα παραπάνω. Και οι τρεις οδηγοί της ομάδας πραγματοποίησαν από μία μέρα δοκιμών πριν τον αγώνα, ενώ δοκίμασαν το αυτοκίνητο και σε χιονισμένες επιφάνειες, αλλά με ασφαλτινο set up. Χαρακτηριστικό της επιθυμίας της ιαπωνικής ομάδας για τη νίκη είναι το γεγονός ότι και οι τρεις οδηγοί θα έχουν ολοκαίνουργιο αυτοκίνητο στη διάθεση τους για το Μόντε Κάρλο, τα πρώτα που βγήκαν από τις νέες εγκαταστάσεις της Toyota στην Εσθονία.

Ott Tanak

Το βαρύ πυροβολικό της Toyota, ή καλύτερα ο οδηγός που συγκεντρώνει τις περισσότερες πιθανότητες να σπάσει την κυριαρχία του Ogier. Ο Ott Tanak έχει την ταχύτητα για να κερδίσει, ενώ στο Μόντε Κάρλο παραδοσιακά σημειώνει καλές επιδόσεις. Το Yaris WRC είναι στα μέτρα του, αισθάνεται πλέον οικεία μέσα στην ομάδα, αλλά και την εμπιστοσύνη των ανθρώπων γύρω του. Βέβαια, μετά το περσινό “πάθημα” γνωρίζει ότι μεγαλύτερη σημασία έχει η συνέπεια, παρά τα πυροτεχνήματα. Ο τερματισμός έχει τεράστια σημασία και σίγουρα ο Εσθονός είναι ανάμεσα στα φαβορί για μία θέση στο βάθρο. Και λογικά, τη νίκη.

Είπε: “Φέτος, ταξιδεύω στο Μόντε Κάρλο σαφώς πιο ήρεμος σε σχέση με πέρσι. Γνωρίζω την ομάδα και τι μπορούμε να καταφέρουμε. Πιστεύω ότι έχουμε μία πολύ δυνατή ομάδα και αισθάνομαι πιο πεινασμένος από ποτέ, ειδικά μετά από την περσινή χρονιά που φτάσαμε τόσο κοντά στον τίτλο. Ξέρουμε ότι πρέπει να είμαστε έξυπνοι και ειδικά σε έναν αγώνα που είναι τόσο ιδιαίτερος όσο αυτός.

Jari Matti Latvala

Για 13η συνεχόμενη χρονιά, ο Jari Matti Latvala ξεκινάει στο WRC με πλήρη εμπλοκή. Ο Φινλανδός είναι από τους πλέον έμπειρους οδηγούς του αγώνα, ενώ έχει σχετικά καλή παράδοση στον αγώνα του Μόντε Κάρλο. Τα τελευταία δύο χρόνια με το Yaris έχει ανέβει στο βάθρο, εκμεταλλευόμενος τη γνώση του από τον συγκεκριμένο αγώνα. Ο Φινλανδός τελείωσε εντυπωσιακά την περσινή χρονιά, θυμίζοντας τον ταλαντούχο οδηγό που κάποτε όλοι χαρακτήριζαν ως μελλοντικό Πρωταθλητή. Αν διατηρήσει αυτό το momentum, ο Latvala θα διεκδικήσει επί ίσοις όροις μία θέση στο βάθρο!

Είπε: “Aυτή είναι η 13η χρονιά που αγωνιζόμαστε με πλήρη εμπλοκή. Ακόμα έχω κίνητρο για νίκες, αλλά και τον τίτλο που παραμένει ο μεγάλος μου στόχος. Στο δεύτερο μισό της χρονιάς ήμασταν ανταγωνιστικοί και αν συνεχίσουμε έτσι θεωρώ ότι μπορούμε να είμαστε στη μάχη. Το αυτοκίνητο είναι γρήγορο, αξιόπιστο και εξαρτάται από εμάς να φέρουμε ένα καλό αποτέλεσμα. Στο Μόντε έχουμε τερματίσει δύο φορές στο βάθρο με το Yaris WRC και στόχος είναι να κάνουμε το ίδιο και φέτος.

Kris Meeke

Το μεγάλο στοίχημα του Tommi Makinen! Ο Βρετανός βρέθηκε στην πόρτα της εξόδου από την Citroen, αλλά σήμερα στα 40 του χρόνια ο Φινλανδός μάνατζερ του δίνει μία ευκαιρία ζωής. Ίσως λόγω ηλικίας την τελευταία της καριέρας του. Ο Meeke είναι ό,τι πιο απρόβλεπτο έχουμε δει τα τελευταία χρόνια στο θεσμό. Μπορεί να κερδίσει παντού, αλλά και να καταστρέψει με μία κίνηση ότι έχει χτίσει. Η παρουσία του στην Toyota συγκεντρώνει πολύ μεγάλο ενδιαφέρον, και ειδικά από τη στιγμή που η αυλαία ανοίγει στο Μόντε Κάρλο. Ο Βρετανός έχει σημειώσει καλές επιδόσεις στο παρελθόν, ενώ μερικά χρόνια πριν μία σπασμένη ποδιά και ένα κάρτερ στο DS3 WRC του στέρησαν τη δυνατότητα να διεκδικήσει τη νίκη. Αν βρει το Yaris WRC και οδηγήσει συγκεντρωμένος είναι ικανός να κερδίσει ειδικές. Η λογική λέει ότι με όσα έχουν συμβεί στο παρελθόν θα κινηθεί επιφυλακτικά, αλλά με τον Meeke ποτέ δεν μπορείς να ξέρεις.

Είπε: “Είμαι ενθουσιασμένος για αυτή τη νέα σελίδα στην καριέρα μου. Όλα είναι καινούργια για μένα, ακόμα και ο συνοδηγός μου, αλλά με όσα έχω δει από το αυτοκίνητο ανυπομονώ για την έναρξη της χρονιάς. Ακόμα, βέβαια, μαθαίνω το Yaris WRC και για αυτό δεν θέτω υψηλούς στόχους. Απλά θέλω να απολαύσω και πάλι την οδήγηση.

CITROEN TOTAL WRT

Η χρονιά της επιστροφής. Στη Citroen προχώρησαν στις πλέον ενδεδειγμένες κινήσεις για να επιστρέψουν στο δρόμο των επιτυχιών, επενδύοντας στους οδηγούς. Η παρουσία του Sebastien Ogier και η επιστροφή του στο γαλλικό στρατόπεδο εγγυάται την επιτυχία και τις νίκες. Αν αυτή συνδυαστεί με τίτλους το αποτέλεσμα θα είναι ονειρικό. Την ίδια ώρα, η παρουσία του Esapekka Lappi στο δεύτερο C3 εξασφαλίζει ακόμα έναν ισχυρό οδηγό στις τάξεις της ομάδας, και μάλιστα κάποιον που οι περισσότεροι χαρακτηρίζουν ως μελλοντικό Πρωταθλητή. Την επιθυμία των Γάλλων για επιστροφή στην κορυφή φανερώνει και η δουλειά που γίνεται στις τάξεις της Citroen. Δεν είναι τυχαίο, ότι πριν το Μόντε Κάρλο, οι Ogier και Lappi πραγματοποίησαν από 3,5 συνολικά μέρες δοκιμές έκαστος, καλύπτοντας περισσότερα από 200 χιλιόμετρα κάθε μία ξεχωριστά! Βελτιώσεις αναμένονται μέσα στη χρονιά, ενώ σε δοκιμές πριν το Μόντε Κάρλο παρατηρήσαμε και νέο αεροδυναμικό πακέτο, το οποίο απομένει να δούμε αν θα χρησιμοποιηθεί στο αγώνα. Σίγουρα, το C3 έχει αποδείξει ότι είναι ανταγωνιστικό στην άσφαλτο, και ίσως το κορυφαίο σε αυτό του είδους την επιφάνεια, γεγονός που ενισχύει τις πιθανότητες των Ogier και Lappi για διάκριση.

Sebastien Ogier

Για ακόμα μία χρόνια, ο Sebastien Ogier ξεκινάει με τον τίτλο του φαβορί. Ο έξι φορές Παγκόσμιος Πρωταθλητής επέστρεψε στην ομάδα που τον ανέδειξε σε μία δύσκολη για τους Γάλλους εποχή, αλλά αυτό δεν αναιρεί ότι διαθέτει την εμπειρία, την ταχύτητα και φυσικά, να διεκδικήσει ακόμα μία φορά τον τίτλο. Και μάλιστα με μεγάλο κίνητρο, αφού κυνηγάει να ισοφαρίσει το ρεκόρ του Juha Kankkunen, με τον Φινλανδό να είναι ο μοναδικός οδηγός μέχρι σήμερα που έχει κατακτήσει τίτλο με τρεις διαφορετικές ομάδες. Και δεν υπάρχει καλύτερος αγώνας για να ξεκινήσει την προσπάθεια του από το Ράλλυ Μόντε Κάρλο. Ο Ogier είναι ένας από τους σπεσιαλιστές του είδους, και μόνο τυχαίο δεν είναι ότι μετράει πέντε συνεχόμενες νίκες τα τελευταία χρόνια. Και αυτό δεν πρόκειται να αλλάξει, όντας και το πρώτο φαβορί για τη νίκη για την αυλαία της νέας αγωνιστικής σεζόν.

Είπε: “Πραγματοποιήσαμε πολλές δοκιμές σε διάφορες επιφάνειες και είμαι πολύ ικανοποιημένος. Έχω καλή αίσθηση με το αυτοκίνητο, αλλά για να δούμε το βαθμό ανταγωνιστικότητας μας θα πρέπει να περιμένουμε τον αγώνα. Θα κάνω ότι κάθε φορά και θα εμπιστευθώ την αίσθηση που έχω. Το Μόντε είναι ένας αγώνας που παραδοσιακά έχουμε καλά αποτελέσματα και ελπίζω ότι η εμπειρία μου θα με βοηθήσει.

Esapekka Lappi

Μετά τον Ogier, o ταλαντούχος Φινλανδός ήταν ό,τι καλύτερο κυκλοφορούσε ελεύθερο στην αγορά. Ο Pierre Boudar έπεισε τον Esapekka Lappi και αυτός με τη σειρά του μεταπήδησε στη Citroen “πληγώνοντας” τον άνθρωπο που τον καθιέρωσε στο χώρο, τον Tommi Makinen. Αναμφισβήτητα, ο Φινλανδός διαθέτει την ταχύτητα που απαιτείται για να πρωταγωνιστήσει, απλά λογικά θα πρέπει να κάνουμε λίγο υπομονή για να δούμε τι μπορεί να καταφέρει. Από τη μία είναι λογικό λόγω εμπειρίας να μην έχει την προσαρμοστικότητα ενός οδηγού επιπέδου του Ogier, ενώ από την άλλη είναι γνωστό ότι το Ράλλυ Μόντε Κάρλο δεν είναι από τους αγαπημένους του αγώνες. Η εμπειρία του είναι περιορισμένη από τον συγκεκριμένο ιδιαίτερο αγώνα, αφού μετράει μόλις τρεις συμμετοχές στο παρελθόν, εκ των οποίων μόνο η περσινή ήταν με αυτοκίνητο προδιαγραφών WRC. Ο ίδιος έχει θέσει ως στόχο του την 5άδα, και αν το καταφέρει θα πρέπει να είναι κάτι περισσότερο από ικανοποιημένος.

Είπε: “Είμαι πολύ ικανοποιημένος, διότι δοκιμάσαμε τα πάντα! Αυτή τη στιγμή έχουμε βρει ένα set up, το οποίο ταιριάζει στο οδηγικό μου στυλ. Αισθάνομαι άνετα στο C3, και παρόλο που δεν έχω μεγάλη εμπειρία από τον συγκεκριμένο αγώνα θέλω να είμαι ανταγωνιστικός. Στόχος μου είναι ένας τερματισμός στην πρώτη πεντάδα.

HYUNDAI SHELL MOBIS WRT

Ψέμματα τέλος και στη Hyundai ξεκινάνε τη χρονιά χωρίς να κρύβουν ότι στόχος είναι και οι δύο τίτλοι. Για να συμβεί αυτό προχώρησαν σε ριζικές αλλαγές, ενώ δεν δίστασαν να βάλουν βαθιά το χέρι στην τσέπη φέρνοντας για περιορισμένες εμφανίσεις με τα χρώματα της Hyundai τον 9 φορές Παγκόσμιο Πρωταθλητή, Sebastien Loeb. Η καρατόμηση του Michelle Nandan και η αντικατάσταση του από τον Andrea Adamo απομένει να δούμε αν θα αποδειχθεί η πλέον ενδεδειγμένη. Ο Ιταλός δείχνει να κερδίζει το παιχνίδι της ψυχολογίας, δίνοντας μεγάλη έμφαση στις επιθυμίες και τα “θέλω” των οδηγών. To Hyundai i20 WRC είναι αποδεδειγμένα ανταγωνιστικό, ενώ στο Μόντε αναμένεται και τα τρία αυτοκίνητα να έχουν τη νεότερη εξέλιξη του κινητήρα που χρησιμοποίησε μόνο ο Neuville στην Αυστραλία. Αυτό που δεν έχουν με το μέρος τους στην Hyundai είναι η παράδοση, αφού το καλύτερο αποτέλεσμα που έχει σημειώσει η ομάδα στο Μόντε Κάρλο είναι μία 3η θέση με τον Βέλγο το 2016. Ο Neuville οδήγησε συνολικά 2 μέρες το αυτοκίνητο πριν τον αγώνα, ενώ μιάμιση το είχε στη διάθεση του o Andreas Mikkelsen. Ο Sebastien Loeb βρέθηκε για πρώτη φορά στο εσωτερικό του μια μέρα μετά τον τερματισμό του Dakar, και το οδήγησε επίσης για μιάμιση μέρα. Σημειώστε, ότι ο Γάλλος θα οδηγήσει το αυτοκίνητο που είχε στη διάθεση του πέρσι ο Sordo στην Ισπανία, ενώ μετράει ακόμα έναν αγώνα στη Μ. Βρετανία, στα χέρια του Hayden Paddon. Αντίθετα, o Mikkelsen θα οδηγήσει το ίδιο i20 WRC, με το οποίο τον είδαμε πέρσι σε τέσσερις αγώνες και τελευταίο το Ράλλυ Αυστραλίας, ενώ αυτό του Neuville θα είναι καινούργιο.

Thierry Neuville

Ο Βέλγος ξεκινάει ακόμα μία χρονιά ως το πρώτο βιολί της Hyundai, και ουσιαστικά ως οδηγός επάνω στον οποίο στηρίζουν τις ελπίδες του οι Κορεάτες για τίτλο. Ο Neuville πέρσι έφτασε στην πηγή, αλλά νερό δεν ήπιε. Κάτι που θέλει να κάνει φέτος. Η ταχύτητα φυσικά και δεν του λείπει, αλλιώς δεν θα είχε κατακτήσει μέχρι σήμερα 9 νίκες στο WRC. Η εμπειρία είναι αυτό που χρειάζεται και σίγουρα η περσινή χρονιά ήταν ένα καλό μάθημα για τον ίδιο. Στο Ράλλυ Μόντε Κάρλο, η παράδοση δεν είναι με το μέρος του. Το 2017 έχασε τη νίκη από δικό του λάθος, ενώ το 2018 τέθηκε εκτός διεκδίκησης όταν βρέθηκε σε χαντάκι για αρκετά λεπτά, μόλις στην πρώτη νυκτερινή ειδική. Ο Βέλγος έχει την ταχύτητα και αν μείνει μακριά από λάθη θα διεκδικήσει σίγουρα το βάθρο, αλλά και υπό προϋποθέσεις τη νίκη.

Είπε: “Είμαστε σε εγρήγορση και έτοιμοι να ξεκινήσουμε τη χρονιά με τον καλύτερο δυνατό τρόπο. Τα τελευταία χρόνια, μπορεί να μην έχουμε φέρει τα επιθυμητά αποτελέσματα, αλλά ο ρυθμός είναι αντίστοιχος με των κορυφαίων συνδυασμών. Θεωρώ ότι θα είμαστε στη μάχη του βάθρου και γιατί όχι να πιέσουμε για τη νίκη. Η επιλογή των ελαστικών θα είναι κρίσιμη, αλλά θα κάνουμε ότι είναι δυνατόν για να ξεκινήσουμε με πολλούς βαθμούς τη χρονιά.

Andreas Mikkelsen

Τελευταία ευκαιρία; Μπορεί ναι, μπορεί και όχι. Σε κάθε περίπτωση ο Andreas Mikkelsen καλείται να αντιστρέψει το εις βάρους του αρνητικό κλίμα. Ο Νορβηγός απογοήτευσε πέρσι με τις επιδόσεις και τα αποτελέσματα του, και σίγουρα αν δεν είχε διετές συμβόλαιο, ίσως να μην βρισκόταν στη θέση του σήμερα. Σε κάθε περίπτωση ο Mikkelsen δεν μπορεί να ξέχασε να οδηγεί και πρέπει να το αποδείξει φέτος. Εύκολο; Σίγουρα, όχι. Εξάλλου τι μπορεί να άλλαξε μέσα σε δύο μήνες από την Αυστραλία; Πάντως, ο ίδιος μετά τις δοκιμές με το Hyundai πριν το Μόντε εμφανίστηκε άκρως ικανοποιημένος από την αίσθηση που αποκόμισε, δηλώνοντας αισιόδοξος. Αν ο Νορβηγός “το βρει” σίγουρα είναι ικανός για το καλύτερο. Μην ξεχνάτε ότι στο παρελθόν έχει τερματίσει δύο φορές στο βάθρο, ενώ το 2017 έκανε μία σπουδαία εμφάνιση με το Skofa Fabia R5, όταν και κυνηγούσε οδηγούς με αυτοκίνητα προδιαγραφών WRC.

Είπε: “Για ακόμα μία χρονιά, το Πρωτάθλημα ξεκινάει με τους δύο αγαπημένους μου αγώνες στη σειρά. Προσπαθήσαμε και δουλέψαμε πολύ με τον Anders στη διάρκεια του χειμώνα για να εμφανιστούμε ανταγωνιστικοί τη νέα χρονιά. Το Μόντε Κάρλο είναι ένας αγώνας που έχουμε σημειώσει καλά αποτελέσματά στο παρελθόν, αφού έχουμε ανέβει δύο φορές στο βάθρο. Και ελπίζω να ξεκινήσουμε με ιδανικό τρόπο τη χρονιά για να έχουμε ανάλογη συνέχεια.

Sebastien Loeb

Η μεγάλη επιστροφή! Ο 9 φορές Παγκόσμιος Πρωταθλητής και κορυφαίος οδηγός όλων των εποχών, επιστρέφει στο WRC. Μπορεί για περιορισμένες εμφανίσεις, αλλά αυτό είναι αρκετό για να εκτοξεύσει ακόμα περισσότερο το ενδιαφέρον γύρω από το θεσμό. Ο Γάλλος θα δώσει ακόμα περισσότερη αίγλη στο ήδη εξαιρετικά ελκυστικό Πρωτάθλημα, ενώ σε συγκεκριμένους αγώνες θα παίξει το ρόλο του σε επίπεδο κορυφής. Το απέδειξε εξάλλου πέρσι στο Μεξικό, αλλά και στην Κορσική, και φυσικά στην Ισπανία που στα 45 του χρόνια κέρδισε για 79η φορά στην καριέρα του. Αναμφίβολα δεν θα είναι εύκολο, αλλά σε αγώνες όπως το Μόντε Κάρλο έχει την εμπειρία να διακριθεί. Το γεγονός ότι οδήγησε για πρώτη φορά το i20 WRC πέντε μέρες πριν το shakedown του αγώνα δεν είναι υπέρ του, αλλά με τον 9άκις ποτέ δεν μπορείς να ξέρεις και να είσαι σίγουρος.

Είπε: “Το Ραλλυ Μόντε Κάρλο είναι ένας από τους αγαπημένους αγώνες. Είναι πολύ ιδιαίτερος και το πιο δύσκολο είναι να βρεις έναν καλό ρυθμό, όπου θα κινείσαι γρήγορα χωρίς να πέσεις σε κάποια παγίδα. Πρέπει να προσαρμόζεσαι άμεσα στις συνθήκες που συνεχώς αλλάζουν. Φέτος ο αγώνας θα είναι πολύ ιδιαίτερος για εμάς, αφού θα συμμετάσχουμε με νέα ομάδα και αυτοκίνητο. Δεν καταφέραμε να κάνουμε όσες δοκιμές θα θέλαμε με το αυτοκίνητο πριν τον αγώνα, ενώ το φετινό Μόντε έχει και αρκετές νέες ε.δ., αλλά αυτό δεν μας επηρεάζει, αφού έχουμε μεγάλο κίνητρο.

M-SPORT FORD WRT

Στην M-Sport ξημερώνει μία τελείς καινούργια ημέρα. Η φυγή του Sebastien Ogier, και της Red Bull φυσικά, αφήνει την ομάδα του Malcolm Wilson με “τρύπα” στον προϋπολογισμό, αλλά και χωρίς οδηγό πρώτης γραμμής. Ο Βρετανός μάνατζερ αποφάσισε να επιστρέψει στη στρατηγική του παρελθόντος, δίνοντας δύο Ford Fiesta σε νεαρούς οδηγούς, ενώ το τρίτο αυτοκίνητο θα είναι διαθέσιμο σε όποιον προσφέρει το κατάλληλο αντίτιμο κατά τη διάρκεια της χρονιάς. Μάλιστα, για να εξασφαλίσει την βιωσιμότητα της επιχείρησης του, ο ίδιος θα ασχοληθεί περισσότερο με το εμπορικό κομμάτι της εταιρίας, δίνοντας τη θέση του στον Richard Millener. Παρόλα αυτά, στην M-Sport επενδύουν στο Fiesta, το οποίο στο Μόντε δεν θα διαθέτει μόνο νέο διαφοροποιημένο αεροδυναμικό πακέτο και τα αμορτισέρ της ΖF (ανάρτηση μόνο οι Sunninen και Evans), αλλά και αναβαθμισμένο κινητήρα! Είναι αρκετό αυτό για να τους φέρει αντίστοιχες επιτυχίες με το παρελθόν; Δύσκολο. Πάντως, οι Sunninen και Evans έκαναν από δύο μέρες έκαστος δοκιμές με το Fiesta WRC, ενώ μιάμιση το είχε στη διάθεση του ο Pontus Tidemand. Επιτυχία για τους οδηγούς της ομάδας θα είναι αν καταφέρουν να πλασαριστούν στην 5άδα, με τον Evans να συγκεντρώνει περισσότερες πιθανότητες. Σημειώστε, ότι ο Φινλανδός θα έχει στη διάθεση του το Ford Fiesta με το οποίο συμμετείχε ο Valentino Rossi στο Monza Rally Show, δηλαδή το ίδιο με το οποίο είχε λάβει μέρος ο Ogier στο Ράλλυ Γερμανίας πέρσι. O Evans θα οδηγήσει το νεότερο Fiesta που υφίσταται, το οποίο τελευταία φορά είδαμε στα χέρια του Ogier στην Ισπανία, ενώ o Tidemand με το αυτοκίνητο του Γάλλου που κατέκτησε το Πρωτάθλημα πέρσι στην Αυστραλία.

Teemu Suninen

Ο Φινλανδός έχει την αμέριστη στήριξη και εμπιστοσύνη του Malcolm Wilson. Ο ρόλος του θα είναι αναβαθμισμένος στην ομάδα φέτος, ενώ δεν πρέπει να ξεχνάμε ότι στην πλάτη του έχει και μία χρονιά πλήρους εμπλοκής. Κάτι που αυξάνει και τις απαιτήσεις. Στο Ράλλη Μόντε Κάρλο δεν την εμπειρία για να διακριθεί σε επίπεδο κορυφής. Παράλληλα, δεν έχει καν αρκετά χιλιόμετρα στην άσφαλτο με το αυτοκίνητο για να διεκδικήσει το κάτι παραπάνω. Λογικά στο Μόντε θα προσπαθήσει να φτάσει στον τερματισμό αποκτώντας εμπειρία, ενώ το πρώτο του “χύπημα” θα επιχειρήσει στην Σουηδία...

Είπε: “Ανυπομονώ να ξεκινήσει η χρονιά, με τις προσδοκίες να είναι ιδιαίτερα υψηλές! Έχω προετοιμαστεί πάρα πολύ καλά για τον αγώνα και αισθάνομαι πανέτοιμος για την πρόκληση. Το αυτοκίνητο είναι πολύ καλό και εύκολο στην οδήγηση, κάτι πολύ σημαντικό για έναν αγώνα όπως το Μόντε. Θέλουμε να ξεκινήσουμε με έναν καλό χρόνο στις πρώτες εδ. και εν συνεχεία θα δούμε τι μπορούμε να καταφέρουμε.

Elfyn Evans

Ο Βρετανός για ακόμα μία φορά πήρε το χρίσμα-ευκαιρία από τον Malcolm Wilson να αγωνιστεί μία ολόκληρη χρονιά με την M-Sport. Ο κλοιός σφίγγει για τον Βρετανό, ο οποίος πρέπει πλέον να αποδείξει ότι μπορεί να πρωταγωνιστήσει. Η σκιά του Ogier δεν υπάρχει πάνω από το κεφάλι του, ενώ θεωρητικά είναι ο πιο έμπειρος οδηγός της ομάδας. Στο Μόντε Κάρλο δεν εντυπωσιάζει με τις επιδόσεις του, αλλά σίγουρα αν ο αγώνας είναι σχετικά καθαρός, με στεγνή άσφαλτο, έχει τις ικανότητες να διακριθεί. Ο Evans θα πιέσει για μία θέση στην πεντάδα, αποτέλεσμα που υπό συνθήκες, μπορεί να σημειώσει.

Είπε: “Η ομάδα έχει δουλέψει πολύ σκληρά για να εξελίξει το αυτοκίνητο. Είχα πολύ καλή αίσθηση με το αυτοκίνητο στις δοκιμές, ενώ το οδηγήσαμε σε διάφορες συνθήκες. Το Μόντε Κάρλο είναι ένας αγώνας που απολαμβάνω και το ίδιο θέλω να κάνω και φέτος.

Pontus Tidemand

Την ευκαιρία που έψαχνε βρήκε με το τρίτο Fiesta WRC ο Pontus Tidemand. O Σουηδός, Πρωταθλητής του WRC2 το 2017, θα αγωνιστεί με την M-Sport σε Μόντε Κάρλο, αλλά και Σουηδία. Η ταχύτητα δεν είναι το στοιχείο που του λείπει, αλλά πολλοί οδηγοί που διακρίθηκαν στις μικρότερες κατηγορίες, δεν κατάφεραν να ξεχωρίσουν με τα WRCars. Ο Tidemand θα προσπαθήσει να αποδείξει το αντίθετο. Στο Μόντε Κάρλο, με τις ιδιαίτερες συνθήκες κάτι τέτοιο μοιάζει δύσκολο. Για τον Σουηδό, ο εναρκτήριος αγώνας της χρονιάς είναι μία πρώτης τάξεως ευκαιρία να προσαρμοστεί στο Fiesta, έτσι ώστε να “πυροβολήσει” μερικές εβδομάδες αργότερα στον αγώνα της πατρίδας του. Εκεί που αποδεδειγμένα είναι ικανός για το καλύτερο.

Είπε: “Είμαι ενθουσιασμένος για το ντεμπούτο με την τελευταία γενιά των WRCars. Οδήγησα το αυτοκίνητο σε δοκιμές πριν τον αγώνα και έχω πολύ καλή αίσθηση. Σίγουρα χρειάζομαι χρόνο να το συνηθίσω. Στόχος μας είναι να τερματίσουμε τον αγώνα, αποκτώντας όσο το δυνατόν περισσότερη εμπειρία με το αυτοκίνητο, κάνοντας το μέγιστο αριθμό αγωνιστικών χιλιομέτρων.