24 Οκτ 2018

WRC - Ράλλυ Ισπανίας: Ησυχία! Αρχίζει...

Αναμονή τέλος! Σε λίγες μέρες οι τρεις διεκδικητές του τίτλου θα διασταυρώσουν τα ξίφη τους για προτελευταία φορά φέτος, με τους πρώην Παγκόσμιους Πρωταθλητές Sebastien Loeb και Petter Solberg να ετοιμάζονται να δώσουν και εκείνοι τη δική τους παράσταση.

Αισίως φτάσαμε στον προτελευταίο αγώνα της χρονιάς. Πριν από την αυλαία στις χωμάτινες ε.δ. της Αυστραλίας, οι πρωταγωνιστές του WRC θα δώσουν μία ακόμα μάχη στο μοναδικό μικτό αγώνα του θεσμού. Με τους τίτλους Οδηγών και Κατασκευαστών να είναι ανοιχτοί, φτάνουμε στις δύο τελευταίες στροφές της σεζόν με το ενδιαφέρον στα κόκκινα! Ο Thierry Neuville μπορεί να παραμένει επικεφαλής της βαθμολογίας, αλλά ο Sebastien Ogier έχει ψαλιδίσει τη μεταξύ τους διαφορά στους 7 βαθμούς! Την ίδια ώρα, ο Ott Tanak έχασε το μεγαλύτερο μέρος των ελπίδων του μαζί με την ποδιά του Yaris στα βρετανικά δάση, όντας 21 βαθμούς πίσω από τον Βέλγο. Ο Εσθονός γνωρίζει ότι δεν εξαρτώνται όλα από τον ίδιο, αφού θα πρέπει να έχουν ατυχίες οι αντίπαλοί του για να έχει ρεαλιστικές ελπίδες για τίτλο. Ο Neuville, από τη μεριά του, ξέρει ότι, με τον Ogier να γεμίζει τους καθρέφτες του, δεν του αρκεί μόνο να τερματίσει στο βάθρο στους δύο τελευταίους αγώνες. Πρέπει να κερδίσει για να αισθάνεται σίγουρος. Όμως, όπως έχει αποδειχθεί πολλές φορές φέτος, κανείς δεν μπορεί να κάνει προβλέψεις πριν από τον αγώνα. Όλα μπορούν να συμβούν, και σίγουρα αυτό που γνωρίζουν όλοι είναι ότι τα λάθη απαγορεύονται. Χρόνος να καλύψει κανείς το χαμένο έδαφος δεν υπάρχει, και πλέον μία εγκατάλειψη για όποιον από τους διεκδικητές θα ισοδυναμεί με καταστροφή. Σημαντικό ρόλο, όμως, θα παίξουν και οι ομόσταβλοι των τριών οδηγών, και συγκεκριμένα το κατά πόσο θα καταφέρουν να μπουν στο παιχνίδι της κορυφής και να κόψουν βαθμούς.

Μπορεί τα φώτα της δημοσιότητας να βρίσκονται επάνω στους τρεις διεκδικητές του τίτλου, αλλά είναι δεδομένο ότι αρκετή λάμψη θα τους κλέψουν οι δύο πρώην Παγκόσμιοι Πρωταθλητής, Sebastien Loeb και Petter Solberg. Ο Γάλλος εννέα φορές κάτοχος του τίτλου επιστρέφει για τρίτη φορά φέτος στο Citroen C3 WRC, και σίγουρα θα έχει ενδιαφέρον να δούμε τις επιδόσεις του. Από την άλλη, ο Πρωταθλητής του 2003 από τη Νορβηγία θα οδηγήσει το VW Polo R5 στο ντεμπούτο του στο WRC, με τον Eric Camilli να έχει στη διάθεσή του το δεύτερο αυτοκίνητο. Μάλιστα, αυτή είναι και η πρώτη (και τελευταία μέχρι νεωτέρας) παρουσία της VW Motorsport στο service park, μετά την αποχώρησή της από το θεσμό στο τέλος του 2016.

Σε αγωνιστικό επίπεδο, η φετινή εκδοχή του Ράλλυ Ισπανίας δεν έχει σημαντικές αλλαγές σε σχέση με τα προηγούμενα χρόνια. Ο 12ος γύρος του WRC είναι ο μοναδικός που πραγματοποιείται σε μικτές συνθήκες, με τα πληρώματα να αγωνίζονται την Παρασκευή σε χωμάτινες επιφάνειες και τις επόμενες δύο σε ασφάλτινες. Κάτι που αξίζει να σημειώσουμε είναι ότι το χωμάτινο σκέλος είναι μεγαλύτερο σε σχέση με το 2017, αφού τα αγωνιστικά χιλιόμετρα φέτος αγγίζουν τα 144! Επίκεντρο θα η πόλη του Salou, ενώ το service park θα βρίσκεται στο θεματικό πάρκο Port Aventura. Η εκκίνηση θα πραγματοποιηθεί το μεσημέρι της Πέμπτης στο Salou και από εκεί τα πληρώματα θα ταξιδέψουν έως τη Βαρκελώνη, για να αγωνιστούν στη σούπερ ειδική των 3,2 χλμ. στην περιοχή του Montjuich. Σημειώστε ότι θα διεξαχθεί σε άσφαλτο, και τα αυτοκίνητα θα έχουν χωμάτινο set-up. Η πρώτη ημέρα, η Παρασκευή, θα πραγματοποιηθεί σε χωμάτινες επιφάνειες και, όπως είναι απολύτως φυσιολογικό και γνωστό, η σειρά εκκίνησης θα διαδραματίσει ιδιαίτερα σημαντικό ρόλο. Οι χωμάτινες ε.δ. της Ισπανίας απαιτούν αρκετό καθάρισμα και, αν είναι στεγνές, όσοι εκκινούν πιο πίσω έχουν σημαντικό πλεονέκτημα - με δεδομένο, μάλιστα, ότι οι ασφάλτινες ε.δ. είναι πολύ γρήγορες, και ουσιαστικά οι διαφορές μεταξύ των πληρωμάτων είναι πολύ μικρές. Για αυτόν ακριβώς το λόγο, η πρώτη ημέρα θα είναι ιδιαίτερα κρίσιμη για την εξέλιξη του αγώνα. Ας δούμε, όμως, πώς προετοιμάστηκαν οι ομάδες ενόψει του 21ου και προτελευταίου γύρου του θεσμού.

TOYOTA GAZOO RACING WRT

Μετά τη Μ. Βρετανία, η ιαπωνική ομάδα είναι επικεφαλής στη βαθμολογία Κατασκευαστών και θεωρείται το μεγάλο φαβορί για τον τίτλο. Με τον Tanak να έχει χάσει έδαφος στη μάχη των Οδηγών, ο Tommi Makinen έχει ήδη εστιάσει σε αυτόν των Κατασκευαστών. Με τους Tanak, Latvala και Lappi, ο Φινλανδός μάνατζερ γνωρίζει ότι έχει τον πρώτο λόγο για τον τίτλο. Το Yaris είναι αποδεδειγμένα ανταγωνιστικό και στις δύο επιφάνειες, ενώ ο ίδιος είχε δηλώσει μετά τη Φινλανδία ότι τις αρετές του αναβαθμισμένου κινητήρα θα τις διαπιστώσουμε στον ισπανικό αγώνα! Ενόψει του 12ου γύρου, στην Toyota πραγματοποίησαν δοκιμές με το Yaris WRC και οι τρεις οδηγοί, τόσο σε άσφαλτο όσο και χώμα, έτσι ώστε να είναι όσο το δυνατόν καλύτερα προετοιμασμένοι. Και οι τρεις θα έχουν στη διάθεσή τους τα ίδια αυτοκίνητα με τα οποία συμμετείχαν και στο Ράλλυ Γερμανίας.

Ο Ott Tanak είναι αποδεδειγμένα ο ταχύτερος οδηγός όχι μόνο της ομάδας, αλλά και του θεσμού γενικότερα φέτος. Η άτυχη στιγμή στο Βρετανικό Ράλλυ μείωσε δραστικά τις πιθανότητές του για τίτλο, αλλά αυτό δεν αναιρεί το γεγονός ότι ο Εσθονός συγκαταλέγεται στα φαβορί για τη νίκη. Ακόμα και στο βρετανικό αγώνα, μέχρι τη στιγμή που τέθηκε εκτός, ήταν άνετα επικεφαλής, και όλα έδειχναν ότι θα σημείωνε την τέταρτη συνεχόμενη νίκη του. Μόνο απίθανο δεν είναι ο Εσθονός να κατακτήσει τη νίκη και στους δύο εναπομείναντες αγώνες, αλλά να μην καταφέρει να κατακτήσει τον τίτλο! Κάτι που είχε συμβεί και το 1992, όταν ο Didier Auriol με έξι νίκες είχε χάσει τον τίτλο από τον Carlos Sainz.

Οι Jari-Matti Latvala και Esapekka Lappi θα έχουν διπλό ρόλο. Από τη μία πλευρά θα προσπαθήσουν να κόψουν βαθμούς από τους Ogier και Neuville, αλλά και από την άλλη να εξασφαλίσουν όσο το δυνατόν περισσότερους για την ομάδα τους στο Πρωτάθλημα Κατασκευαστών. Ο Latvala, σαφώς πιο ήρεμος μετά την ανακοίνωση της συνεργασίας του με την Toyota και για το 2019, μπορεί να μην έχει κερδίσει ποτέ στην Ισπανία, αλλά δείχνει να βρίσκεται σε καλή κατάσταση στο δεύτερο μισό της χρονιάς. Ο Φινλανδός έχει την ταχύτητα, αλλά και πολύ καλή σειρά εκκίνησης την πρώτη ημέρα, έτσι ώστε να παίξει σημαντικό ρόλο στην εξέλιξη του αγώνα. Από την άλλη, ο Lappi έχει φτιάξει ήδη βαλίτσα για τη Citroen και ο Kris Meeke είναι έτοιμος να πάρει τη θέση του, αλλά σίγουρα θα ήθελε να φύγει από την Toyota έχοντας συνεισφέρει στον τίτλο των Κατασκευαστών. Ο νεαρός Φινλανδός είναι ταχύς τόσο στην άσφαλτο όσο και στο χώμα, ενώ σίγουρα στις συνθήκες της Ισπανίας βολεύεται πολύ περισσότερο σε σχέση με αυτές της Μ. Βρετανίας. Απαιτητικός από τον εαυτό του, είναι σίγουρο ότι θα πιέσει για το κάτι παραπάνω, και έχει αρκετές πιθανότητες να διακριθεί, όντας και απελευθερωμένος από το άγχος της μεταγραφής του.

HYUNDAI MOTORSPORT

Στη Hyundai βρίσκονται σήμερα με την πλάτη στον τοίχο, αφού ο μεγάλος τους στόχος -το Πρωτάθλημα Κατασκευαστών- δείχνει να απομακρύνεται. Ο Thierry Neuville μπορεί να προσφέρει στην ομάδα, αλλά οι Andreas Mikkelsen, Hayden Paddon και Dani Sordo δεν έχουν προσφέρει αντίστοιχα με αυτούς της Toyota. Οι 20 βαθμοί που τη χωρίζουν από την ιαπωνική ομάδα δεν είναι αδύνατο να καλυφθούν, αλλά, με τα σημερινά δεδομένα και σύμφωνα με τις επιδόσεις των οδηγών, μοιάζει αρκετά δύσκολο. Στην Ισπανία, είναι η πρώτη από τις δύο ευκαιρίες των Κορεατών να αντιστρέψουν την κατάσταση. Ο Neuville είναι γρήγορος και στις δύο επιφάνειες, ενώ ο Andreas Mikkelsen έχει καλή παράδοση στην Ισπανία. Παράλληλα, ο Dani Sordo, που θα αντικαταστήσει τον Hayden Paddon σε αυτόν τον αγώνα, μπορεί να μην έχει κερδίσει ποτέ το Ράλλυ της πατρίδας του (έχει τερματίσει τέσσερις φορές 2ος), αλλά μετράει τις περισσότερες συμμετοχές από κάθε άλλον, έχοντας εκκινήσει δεκαέξι φορές. Και οι τρεις οδηγοί δοκίμασαν το i20 από μία μέρα στην άσφαλτο, ενώ οι Neuville και Sordo οδήγησαν μία επιπλέον στο χώμα. Ο Βέλγος θα έχει στη διάθεσή του το αυτοκίνητο με το οποίο αγωνίστηκε στην Τουρκία, ενώ ο Mikkelsen με αυτό που συμμετείχε στη Μ. Βρετανία, την ώρα που ο Sordo θα οδηγήσει αυτό του Hayden Paddon από τον ίδιο αγώνα.

Ο Neuville ξέρει πως η διαφορά των 7 βαθμών πλέον δεν είναι αρκετή για να του χαρίσει τον πρώτο του τίτλο. Το λάθος που έκανε στη Μ. Βρετανία δε γίνεται να επαναληφθεί, και ο Βέλγος έχει ξεκάθαρο στόχο να είναι μπροστά από τον Ogier. Κάτι όχι και τόσο εύκολο. Η σειρά εκκίνησης την Παρασκευή αποτελεί αποδεδειγμένα μειονέκτημα, και ουσιαστικά πρέπει να διατηρηθεί σε απόσταση βολής από την κορυφή, έτσι ώστε να διεκδικήσει ό,τι παραπάνω μπορεί στις δύο ασφάλτινες μέρες του αγώνα. Ο ίδιος, αλλά και οι ομόσταβλοί του, θα διαθέτουν ένα νέο κεντρικό διαφορικό στο i20 WRC, το οποίο και έχει στόχο να εξαλείψει τις έντονες τάσεις υποστροφής που εμφανίζει το αυτοκίνητο. Ο Andreas Mikkelsen, από την πλευρά του, είχε μία-δύο εκλάμψεις στη Μ. Βρετανία, αλλά και πάλι η εικόνα του δεν ήταν η επιθυμητή. Ο Νορβηγός πρέπει να βγει μπροστά και να οδηγήσει γρήγορα, όχι μόνο για την ομάδα του, αλλά και για να βοηθήσει τον Neuville στη διεκδίκηση του τίτλου. Στην Καταλονία έχει καλή παράδοση, η σειρά εκκίνησης την Παρασκευή στο χώμα θα λειτουργήσει υπέρ του, και απομένει να δούμε αν θα συμπληρώσει τα κομμάτια για να έρθουν και οι πολυπόθητοι χρόνοι.

Ο Dani Sordo αποτελεί σταθερή αξία. Ο Ισπανός επιστρέφει στο i20 WRC μετά το Ράλλυ Γερμανίας και σίγουρα θα διεκδικήσει μία θέση στην πεντάδα. Δύσκολα θα διεκδικήσει το κάτι παραπάνω, αν και υπό συνθήκες μπορεί να τερματίσει μέχρι και βάθρο, με δεδομένη την ταχύτητά του στην άσφαλτο, αλλά και την ευνοϊκή σειρά εκκίνησης στο χώμα. Μην ξεχνάμε ότι φέτος στο Μεξικό βρέθηκε κάποια στιγμή επικεφαλής του αγώνα...

M-SPORT FORD WRT

Στο στρατόπεδο της M-Sport γνωρίζουν ότι πολύ δύσκολα θα καταφέρουν να κατακτήσουν το Πρωτάθλημα Κατασκευαστών, και έχουν στρέψει την ενέργεια και την προσοχή τους στην προσπάθεια της διατήρησης αυτού των Οδηγών διά χειρός Sebastien Ogier. Η νίκη στη Μ. Βρετανία έχει βάλει για τα καλά στο παιχνίδι του τίτλου τον Γάλλο και, δεδομένης της εμπειρίας του, δεν είναι λίγοι αυτοί που θεωρούν ότι ο πέντε φορές Παγκόσμιος Πρωταθλητής είναι και πάλι το φαβορί για τον τίτλο. Έτσι, λοιπόν, όλοι οι οδηγοί της M-Sport είχαν να οδηγήσουν το αυτοκίνητο στην άσφαλτο, ενώ ο Ken Block, που θα κάνει μία και μοναδική εμφάνιση στο WRC οδηγώντας Fiesta, το είχε στη διάθεσή του και μία μέρα στο χώμα. Ο Sebastien Ogier θα έχει στη διάθεσή του το αυτοκίνητο της Γερμανίας, το οποίο και διαθέτει το διαφοροποιημένο αεροδυναμικό πακέτο στο πίσω μέρος. Ο Γάλλος θα χρησιμοποιήσει την ανάρτηση της Sachs στις χωμάτινες επιφάνειες, σε αντίθεση με τους Evans και Suninen, που θα έχουν στη διάθεσή τους αυτήν της Reiger. Οι δύο τους θα οδηγήσουν τα Fiesta με τα οποία αγωνίστηκαν στη Μ. Βρετανία. Ο Ken Block θα βρεθεί στο μπάκετ του αυτοκινήτου με το οποίο συμμετείχε ο Ιορδάνης Σερδερίδης στο Ράλλυ Γερμανίας.

Φυσικά, αιχμή του δόρατος για την M-Sport θα αποτελέσει ο Ogier. Ο Γάλλος, απελευθερωμένος από το άγχος του συμβολαίου του για τη νέα χρονιά, αφού έχει ήδη υπογράψει με τη Citroen για αυτήν, βρίσκεται πλέον σε πλεονεκτική θέση. Με την ψυχολογία στα ύψη, με τον Tanak να έχει χάσει σημαντικό έδαφος και τον Neuville να μην αποφεύγει τα λάθη, ταξίδεψε στην Ισπανία με στόχο το απόλυτο. Οι επιδόσεις του στην άσφαλτο δεν αφήνουν περιθώρια σχολιασμού, ενώ στο χώμα σίγουρα θα δυσκολευτεί από τη σειρά εκκίνησης. Βέβαια, η παράδοση στον ισπανικό αγώνα είναι με το μέρος του, και μόνο έκπληξη δε θα προκαλέσει αν στο τέλος του αγώνα βρεθεί στο ψηλότερο σκαλί του βάθρου. Από την άλλη, το μεγαλύτερο άγχος έχει ο Elfyn Evans. Ο Βρετανός δεν έχει εξασφαλίσει τη θέση του στο WRC τη νέα χρονιά, με τις φήμες να θέλουν τον Malcolm Wilson να προσανατολίζεται σε μία ομάδα με Suninen, Breen, Paddon. Σε αυτήν την περίπτωση, ο Evans μένει εκτός, και σίγουρα σε Ισπανία, αλλά και Αυστραλία, πρέπει να δείξει ότι αξίζει ένα μπάκετ τη νέα χρονιά. Ο Sunninen χωρίς άγχος θα προσπαθήσει να κάνει την έκπληξη στην Ισπανία, αφού είναι ο αγώνας που γνωρίζει καλύτερα από κάθε άλλον στο πρόγραμμα του θεσμού - εκτός Φινλανδίας... Αυτή θα είναι η τέταρτη φορά που λαμβάνει μέρος στις συγκεκριμένες ειδικές και, με την καλή σειρά εκκίνησης που έχει στη διάθεσή του, είναι ικανός για την έκπληξη στο πρώτο χωμάτινο σκέλος. Κάτι που σίγουρα δε θα δούμε από τον Ken Block. Ο Αμερικανός επιστρέφει στο WRC έπειτα από τέσσερα χρόνια, και στόχος του είναι να ευχαριστηθεί ο ίδιος τον αγώνα. Αν καταφέρει και τερματίσει στη δεκάδα, σίγουρα θα είναι επιτυχία για τον Αμερικανό showman.

CITROEN TOTAL ABU DHABI WRT

Το σημαντικότερο νέο στο γαλλικό στρατόπεδο, αλλά και στον αγώνα, είναι η παρουσία του Sebastien Loeb για τρίτη φορά φέτος στο μπάκετ του Citroen C3 WRC. Ο εννέα φορές Παγκόσμιος Πρωταθλητής θα πλαισιώσει τους Craig Breen και Khalid Al Qassimi, αντικαθιστώντας τον Mads Ostberg για το συγκεκριμένο αγώνα. Ο Νορβηγός, που αρχικά ήταν προγραμματισμένο να αγωνιστεί στον αγώνα με C3 προδιαγραφών R5, δεν ταξίδεψε στην Ισπανία, και θα τον δούμε και πάλι στο Ράλλυ Αυστραλίας με το C3 WRC. Στη Citroen έχουν ήδη στο μυαλό τους την επόμενη χρονιά, έχοντας εξασφαλίσει ένα δίδυμο οδηγών (Ogier-Lappi) ικανό να τους φέρει και πάλι στο δρόμο των επιτυχιών. Μέχρι τότε, οι δύο αγώνες που απομένουν έχουν τελείως διαδικαστικό χαρακτήρα για τους Γάλλους, με μοναδικό στόχο να κερδίσουν τις εντυπώσεις. Πριν από τον αγώνα, ο Loeb οδήγησε το αυτοκίνητο σε χώμα και άσφαλτο από μία μέρα, ενώ ο Breen σε χωμάτινες επιφάνειες. Ο Γάλλος θα έχει στη διάθεσή του το C3 με το οποίο συμμετείχε ο Ostberg στο Ράλλυ Τουρκίας, ενώ ο Breen το αυτοκίνητο που οδήγησε ο ίδιος στο Ράλλυ Αργεντινής. Τέλος, ο Al Qassimi θα είναι στο τιμόνι του C3 με το οποίο τον είδαμε σε Τουρκία και Φινλανδία.

Φυσικά, αυτό που αναρωτιούνται όλοι οι φίλοι του WRC είναι τι μπορεί να καταφέρει ο Loeb στον αγώνα. Στο Μεξικό και στην Κορσική κατάφερε να κερδίσει ειδικές, ενώ στον πρώτο ήταν επικεφαλής, μέχρι τη στιγμή που είχε ένα κλατάρισμα. Κανείς δεν μπορεί να είναι σίγουρος με τον εννέα φορές Παγκόσμιο Πρωταθλητή. Σίγουρα, το γεγονός ότι είναι ενεργός είναι σημαντικό για το βαθμό ετοιμότητάς του. Ειδικές θα κερδίσει, αυτό μοιάζει πολύ λογικό. Αν καταφέρει σε όλη τη διάρκεια του αγώνα να ακολουθήσει το ρυθμό των πρώτων και να είναι κοντά τους, θα είναι επιτυχία για τον εννεάκις Πρωταθλητή. Βέβαια, υπάρχει και η πιθανότητα ο «Seb», εκμεταλλευόμενος την ιδανική σειρά εκκίνησης την Παρασκευή, να βρεθεί στη μάχη της κορυφής, και εν συνεχεία, στην άσφαλτο, που είναι η αγαπημένη του επιφάνεια, να διεκδικήσει τη νίκη. Αλλά αυτά είναι υποθέσεις. Όπως υποθέσεις είναι και όσα ακούγονται για επιστροφή του στο θεσμό μετά την επίσημη αποχώρηση της Peugeot από το Πρωτάθλημα Rallycross τη νέα χρονιά... Το ίδιο βέβαια ισχύει με όσα ακούγονται για τον Craig Breen. Η συμφωνία του Ιρλανδού μοιάζει δεδομένη με την M-Sport, με τον ίδιο απλώς να έχει επιβεβαιώσει ότι τη νέα χρονιά θα έχει πλήρη εμπλοκή, χωρίς να αναφέρει με ποια ομάδα. Ο στόχος του παραμένει ο ίδιος, με ένα αποτέλεσμα στην πεντάδα να αποτελεί επιτυχία. Ο Breen δεν έχει εντυπωσιάσει φέτος, όσο και αν θέλει ο βρετανικός Τύπος να μας πείσει για το αντίθετο, και δεν αναμένεται να το κάνει στην Ισπανία. Κάτι που ισχύει και για τον Khalid Al Qassimi, ο οποίος μοναδικό του στόχο έχει την προσωπική ευχαρίστηση.

Περισσότερες φωτογραφίες:
Ετικέτες: