Το 2016 σηματοδοτεί ένα ακόμα σημαντικό ορόσημο για το Toyota Corolla, καθώς το δημοφιλέστερο αυτοκίνητο του κόσμου γιορτάζει την 50ή του επέτειο.

Το πρώτο Toyota Corolla λανσαρίστηκε την Ιαπωνία το 1966 και κυκλοφόρησε σε δύο τύπους αμαξώματος (δίθυρο & τετράθυρο sedan και δίθυρο station wagon). Σχεδιάστηκε για να είναι ένα «λαϊκό αυτοκίνητο», όμως η ανώτερη ποιότητα κατασκευής και ο πλούσιος εξοπλισμός του ήταν στοιχεία που σπάνια συναντούσε κανείς στη συγκεκριμένη κατηγορία.

Ο τοποθετημένος στο δάπεδο επιλογέας του κιβωτίου ήταν εντυπωσιακός την εποχή εκείνη. Ανεξάρτητα καθίσματα τύπου μπάκετ προσέφεραν σταθερή στήριξη στους εμπρός επιβάτες, ενώ ο πίσω πάγκος διέθετε την ευρυχωρία και άνεση ενός καναπέ. Αν και το αυτοκίνητο είχε καταταχθεί ως μικρομεσαίο, εν τούτοις η ψηλή οροφή έκανε το εσωτερικό εξαιρετικά ευρύχωρο.

Το όνομα Corolla - λατινικής προέλευσης από τη φράση crown of flowers (στέμμα λουλουδιών) -επιλέχθηκε με την ελπίδα το όχημα να ανθίσει στην αγορά του αυτοκινήτου. Και ακριβώς αυτό συνέβη: μέσα σε τρία χρόνια, η πρώτη γενιά Corolla έγινε Νο1 σε πωλήσεις στην Ιαπωνία και οι πωλήσεις γρήγορα επεκτάθηκαν σε άλλες χώρες σε όλο τον κόσμο.

Η διεξοδική ανάλυση και η ενσωμάτωση των απόψεων των πελατών ήταν αναπόσπαστα στοιχεία στην εξέλιξη κάθε νέας γενιάς Corolla. Έτσι η Toyota βασίστηκε στη φιλοσοφία πάνω στην οποία χτίστηκε το πρώτο Corolla –ένα αυτοκίνητο ανώτερης ποιότητας, αντοχής και αξιοπιστίας -  με σκοπό να ξεπεράσει τις προσδοκίες των πελατών σε κάθε τομέα.

Η 50χρονη ιστορία του συνεχώς εξελισσόμενου Corolla, γεμάτη από παραδείγματα τεχνολογίας και βελτίωσης ποιότητας, είναι ενδεικτική των προσπαθειών της Toyota να προβλέπει τις ανάγκες των πελατών και να κατασκευάζει ακόμα καλύτερα αυτοκίνητα.

Παραγωγή 44 εκατομμυρίων μονάδων σε 16 εργοστάσια σε όλο τον κόσμο

Το Νοέμβριο του 1966, η Toyota άνοιξε ένα νέο εργοστάσιο στην Takaoka, επαρχία Aichi, αφιερωμένο αποκλειστικά στην παραγωγή Corolla. Δύο χρόνια αργότερα, με σκοπό να προσφέρει οχήματα ειδικά για κάθε περιοχή, ξεκίνησε η παραγωγή σε Αυστραλία και Μαλαισία.

Από το 1965 μέχρι το 1968, η Toyota υπερδιπλασίασε τη συνολική ετήσια παραγωγή της από 480.000 σε 1,1 εκατομμύρια οχήματα, απόδειξη της σημαντικής συμβολής του Corolla στην ανάπτυξη της εταιρίας.

Στην Ευρώπη, το Corolla λανσαρίστηκε τον Απρίλιο του 1967. Η Ευρωπαϊκή παραγωγή στην Toyota Motor Manufacturing Turkey (TMMT) στο Sakarya ξεκίνησε με την 7η γενιά του μοντέλου το 1994, συνεχίστηκε με την 8η και 9η και μετά επέστρεψε στην TMMT με την 11η γενιά το 2013.

Οι εξαγωγές του Corolla στη Β. Αμερική ξεκίνησαν το 1968 και η άμεση επιτυχία των πωλήσεων εκεί βοήθησε τις συνολικές αθροιστικές πωλήσεις του αυτοκινήτου να φτάσουν το 1 εκατομμύριο μόλις τέσσερα χρόνια μετά το λανσάρισμα.

Το 1997, το Corolla έγινε παγκόσμιο best-seller, με τις παγκόσμιες αθροιστικές πωλήσεις να ξεπερνούν τα 22,65 εκατομμύρια μονάδες. Μέχρι το 2013, το Corolla είχε ήδη πουλήσει 40 εκατομμύρια οχήματα σε όλο τον κόσμο.

Με παραγωγή σε 16 εργοστάσια σε όλο τον κόσμο, έχουν πουληθεί μέχρι σήμερα πάνω από 44 εκατομμύρια μονάδες, με αποτέλεσμα το ένα στα πέντε οχήματα που έχει πουλήσει η Toyota στην 79χρονη ιστορία της να είναι ένα Corolla. Πάνω από ένα εκατομμύριο οχήματα πωλούνται κάθε χρόνο από το 2002. Πέρσι, πωλούνταν συνολικά 3.670 Corolla κάθε μέρα σε πάνω από 150 χώρες και περιοχές.

1η γενιά: 1966-1970

Υπό την καθοδήγηση του υπεύθυνου εξέλιξης Tatsuo Hasegawa, οι σχεδιαστές του Corolla θέλησαν να κατακτήσουν το ευρύ κοινό. Κύρια αρχή του προγράμματος ήταν η δημιουργία ενός Corolla με σπορ εμφάνιση και αίσθηση. Αυτό το επαναστατικό νέο αυτοκίνητο κυκλοφόρησε σε μεγάλη ποικιλία αμαξωμάτων και υιοθετούσε πολλές νέες τεχνολογίες, πρωτοφανείς στην Ιαπωνική αγορά, όπως ανάρτηση με γόνατα  MacPherson και κιβώτιο τεσσάρων σχέσεων. Η γκάμα του μοντέλου αποτελείτο από ένα δίθυρο sedan, ένα 4θυρο sedan και ένα δίθυρο stationwagon.

2η γενιά: 1970-1974

Με τη λήξη της παραγωγής της 1ης γενιάς Corolla, μηχανικοί και σχεδιαστές βρέθηκαν αντιμέτωποι με μία πρόκληση: η συνέχιση της επιτυχίας του πρώτου μοντέλου, μέσα από την εξέλιξη του διαδόχου του. Τη χρονιά που κατασκευάστηκε το εκατομμυριοστό Corolla αυτό το νέο μοντέλο σχεδιάστηκε σαν ένα «εντελώς νέο  Corolla». Και ενώ στο εξωτερικό κυριάρχησαν απαλές καμπύλες γραμμές, κάτω από το αμάξωμα, μία μεγαλύτερη ανάρτηση με φύλλα  σούστας βελτίωσε την οδηγική άνεση και συμπεριφορά. Το 1972, η γκάμα επεκτάθηκε σε τέσσερις τύπους αμαξώματος με το λανσάρισμα ενός coupe. Με το διάσημο κινητήρα 2T-G, το Corolla Levin αποδείχτηκε η επιλογή των εραστών των σπορ αυτοκινήτων.

3η γενιά: 1974-1979

Το 1974 ήταν μία απαιτητική χρονιά για την επόμενη γενιά Corolla. Αυστηροί κανόνες εκπομπών ρύπων απαιτούσαν ειδική εξέλιξη του κινητήρα και του συστήματος εξαγωγής για να μπορέσει το νέο μοντέλο να λάβει έγκριση τύπου. Η Toyota υπήρξε πρωτοπόρος στη εξέλιξη των καταλυτικών μετατροπέων που εξακολουθούν να χρησιμοποιούνται ακόμα και σήμερα. Αυτό το καθαρότερο, πιο αποδοτικό Corolla ωφελήθηκε από μία ακόμα σύγχρονη καινοτομία – την αεροδυναμική σήραγγα – και τα αποτελέσματά της επηρέασαν την εξωτερική σχεδίαση ώστε να διαχειρίζεται πιο αποδοτικά την αντίσταση του αέρα. Στο εσωτερικό, η ποιότητα και εργονομία βελτιώθηκαν με το Corolla να αποπνέει την αίσθηση ενός ακριβότερου αυτοκινήτου.

4η γενιά: 1979-1983

Μετά από μία ακόμα πετρελαϊκή κρίση, η Ιαπωνική οικονομία φαίνεται να βρίσκεται σε ανάκαμψη. Μέσα σε αυτό το κλίμα ανανεωμένης αισιοδοξίας, έκανε την εμφάνισή της στην παγκόσμια σκηνή η τέταρτη γενιά Corolla. Επαναπροσδιορίστηκε σαν ένα πολυτελές αλλά οικονομικό οικογενειακό αυτοκίνητο με ανώτερες συνολικές επιδόσεις που ικανοποιούν τις ποικίλες ανάγκες των χρηστών. Καθώς η αεροδυναμική έπαιζε καθοριστικό ρόλο στη σχεδίαση ενός οχήματος, το νέο Corolla θα περνούσε πάνω από 400 ώρες στην αεροδυναμική σήραγγα. Για να μην αποκλίνει από την αρχική του σχεδίαση και αίσθηση και απογοητεύσει την όλο και μεγαλύτερη βάση πιστών οπαδών του, το Corolla εξελίχθηκε ομαλά με καθαρές γραμμές σε ένα αμάξωμα σχεδόν χωρίς καμπύλες. Πίσω από την εξωτερική επιφάνεια, τα επίπεδα άνεσης και ευστάθειας βελτιώθηκαν με μία νέα ανάρτηση 4 συνδέσμων, ενώ σαν απάντηση  στις νέες περιβαλλοντικές πιέσεις, λανσαρίστηκε ένας νέος κινητήρας 1.8 diesel.

5η γενιά: 1983-1987

Ο επικεφαλής εξέλιξης Fumio Agetsuma ξεκίνησε την 5η γενιά Corolla σαν ένα εξαιρετικά καινοτόμο μοντέλο, λέγοντας ότι έπρεπε να είναι επαναστατικό όπως το πρώτο Corolla. Μάλιστα ήταν το πρώτο που σχεδιάστηκε και μελετήθηκε με τη βοήθεια υπολογιστή, εξοικονομώντας  χρόνο και πόρους στη σχεδίαση του κινητήρα και του εξωτερικού. Με το κεκλιμένο ρύγχος και το στρογγυλεμένο σφηνοειδές σχήμα το νέο αυτοκίνητο θα ήταν το πρώτο της οικογένειας με εμπρόσθια κίνηση, πραγματική πρόκληση για τους μηχανικούς. Τα πισωκίνητα μοντέλα coupe έδιναν έμφαση στα σπορ οδηγικά χαρακτηριστικά, χρησιμοποιώντας τον 1.5 ή τον 1.6 κινητήρα, και στις δύο περιπτώσεις τοποθετημένο στο διαμήκη άξονα. Αυτή η τελευταία έκδοση, ευρέως γνωστή ως Hachi-Roku (ή eight-six στα Ιαπωνικά) αναφερόμενη στον κωδικό πλαισίου του «AE86», ήταν το τελευταίο Corolla με FR μετάδοση. Οι πολυάριθμες αγωνιστικές επιτυχίες και οι θρίαμβοι σε αγώνες ράλι, κατέστησαν το μοντέλο από τα πιο αγαπημένα και εμβληματικά οχήματα στη σύγχρονη ιστορία της Toyota.